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ナイトストーカー (Night Stalker) AFS type N

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2886年8月にシュトラール軍が行った、傭兵軍の物資打ち上げ基地に対する夜襲作戦「ネッカー演習」において、傭兵軍は夜襲部隊が放棄した夜戦型PKA「グッカー」十数機を鹵獲することとなった。
自爆装置により火器管制装置や通信機材といった重要部分は失われていたが、数機から完全な形の夜間索敵・照準システムが回収された。
この機材は、機体の各所に取り付けられた光学/赤外線/紫外線/レーザなどの各センサが得た画像や情報を、コンソール上のディスプレイやヘルメットサイトに投影する支援システムであった。
シュトラール軍はネッカー演習作戦以降、傭兵軍の基地や物資集積所、夜間移動中の部隊に対する夜間襲撃を激化させており、その対策を講じる必要があった。夜間迎撃に使えるものとしては、間接視認システムを搭載するSAFSグラジエーター、SAFSの索敵能力を向上させたラクーン、グラジエーターを改造した無人歩哨戦車セントールなどがあったが、どれも一線級の機材であり、防御作戦に回せる数は少なかった。
そこで、鹵獲したシュトラール軍の夜戦機材をAFSに搭載する試みが成されることとなった。3機のAFSがそのために改造され、1機はグッカーの機材をそのまま、もう2機はレーザ/赤外線のみに特化させ小型軽量化した機材を搭載し、試験が行われた。試験の結果、小型軽量化した夜戦機材で十分な性能を有すると判定され、夜戦AFSの生産が行われることとなった。
とはいえ、すでにAFSの生産は終了しており、機材を野戦改修キット化することも難しく、AFSの夜戦化は見送られた。そこで、簡易式AFSともいえる陸戦型ルナ・ポーン(いわゆるGポーン)をベースとすることになった。
生産は2886年9月半ばより始められ、最初の生産機ははやくも9月末に実戦配備された。
最初の生産型は、ヘルメット上部にレーザ/赤外線索敵・照準システムを搭載しただけであった。画像情報はパイロットが装着する多目的ゴーグルに投影された。このゴーグルは、作戦任務中には取り外すことができないため、パイロットからは不評であったが、新たな表示システムを開発する時間が無いこともあり、このままということになった。
初期生産型はエンジンの廃熱が被発見率を上昇させるのと、僚機の索敵能力を低下させるという欠点が指摘された。そのため、第2ロットよりエンジンに代わって燃料電池+低発熱型小型発電機を組み合わせたパワープラントが搭載されることになった。さらに、パワープラント及び機体各部で発生する熱を回収し、外気と混合して排出する廃熱コンバータが機体背上部に取り付けられた。
改良型の性能は、活動時間が劣る点以外では初期型を上回り、要求を十分に満たすものとなった。10月より、予定通り夜戦AFSによる夜間歩哨部隊が編成され、各地に配備されることになった。
しかし、ただでさえAFS不足に悩まされている前線指揮官たちは、後方部隊に新型AFSが配備されることに反対し、恐喝や盗み、書類偽造といった様々な手段を講じて半ば強引に自らの部隊に機材を取り込んでしまった。
警備任務から一転攻撃用となった夜戦AFSは、実戦経験豊富な傭兵達によって強力な兵器となった。数に劣る傭兵軍は奇襲を得意とせざるをえず、少数機もしくは単機による夜間深侵入攻撃を行っていた。これらの作戦には主にラクーンが使用されていたが、それらの生産数および配備数は少なく、SAFSを改造したり、AFSのパイロットに暗視ゴーグルを装備させるといった方法で補っていた。まさに夜戦AFSは、ラクーンを補完するにはうってつけの機材であった。
戦闘部隊に配備された夜戦AFSの多くは、ラクーン同様にレーザガンを排除し、左右ともにパワーアームが取り付けられた。夜間侵入では交戦そのものを避けることが第一であり、さらに、爆薬敷設などといった作業を行うことが多いため、「手」が多い方が良いのであった。
夜戦AFSがその名を轟かしたのは、10月24日にオーストラリアで行われた夜間侵攻作戦においてであった。作戦に参加した4機の夜戦AFSは、それぞれが重さ30kgの工兵用指向性爆薬を携行し、敵哨戒線を突破して、厚さ40cmの耐爆コンクリートで防御されていた無人通信所の爆破に成功したのである。
その後も夜戦AFSは当初予定されていた防御的な任務ではなく、逆に攻撃的な任務に就けられ、いわば「親」であるグッカーと同じ任務を行うこととなり、そのグッカーや無人兵器との遭遇が増えるようになると、レーザガンを搭載した「護衛」型が作られるようになった。
夜戦AFSの生産は、当初はベースとなるGポーン10機に対して1機の割合で作られていたが、すぐに5対1となり、11月には3対1、12月には逆転し1対3の割合となった。武装型は、通常型3機に対して1機の割合で生産された。
夜戦AFSには、非公式ながら「ナイトストーカー」の名前が付けられた。これは、オーストラリアに近いバダヴィア諸島に生息するコウモリの仲間に由来している。

(AFSナイトストーカー発売記念。いつものように勝手な設定)
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